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台大醫院 健康教育中心 關心您

認識關節炎

 

台大醫院骨科部 江鴻生醫師(2001/06/29  

 

有句廣告詞說:「活動活動,人活著就是要動。」站在醫學的立場,倒也真有道理。身體要能活動自如,當然必須要很多條件齊備才行;但是大家一定不會反對:健全的骨架和靈活的關節,是最基本的需求。關節活動不靈活,便像是齒輪鏽住了腳踏車,再怎麼用力地蹬,只怕也跑不快的。沒錯,關節就是人體骨架活動的樞紐,也就是骨骼與骨骼相鄰,而可以轉動的那個「相接處」。而關節炎,也可以說是「關節生鏽了」!

 

為什麼說關節生鏽了?我們來仔細看看關節的結構:原來骨骼與骨骼不是直接相接觸的,每一塊骨頭的末端、也就是我們這裡所說的「骨頭與另一相鄰的骨頭接觸的地方」,都包覆了一層表面光滑、富有彈性的軟骨。真正互相接觸的,其實是相鄰骨端的這層軟骨:它們的彈性使骨頭避免了直接硬碰硬的尷尬;而它們極為光滑的表面,也讓關節在轉動時滑溜順暢。這還不夠,關節的邊還環繞著一層滑液囊,它分泌的滑液讓整個關節好似浸潤在潤滑油中,更加使我們可以自由地活動。所以您就知道:一個健康關節的主角就是這個軟骨,而幫手就是那滑液囊和它的產物:滑液了。因此當軟骨表面不再光滑、或是軟骨失去良好的彈性,關節就像生鏽了一般,無法順暢轉動、或者載重時疼痛不堪了。

 

軟骨為什麼會壞掉呢?年齡當然是一大因素,隨著年歲增長,它就像我們的皮膚一樣,漸漸失去了彈性。而日積月累的轉動摩擦,也讓它的表面刮痕滿;年輕時軟骨或者多少還有能力修補這些刮痕,等到年長時各種組織再生能力普遍衰退,軟骨自然也無法再隨時維持它表面的光滑。不但如此,軟骨的厚度也因為這樣越磨越薄,而越薄的軟骨整體彈性當然也越差;當它的厚度減少到不夠來吸收關節活動時發生的震動時,這些震動就直接由其下的硬骨來承受,疼痛也就發生了。這種情形在必須負荷體重的下肢更為明顯,像是沒了輪胎的輪子般,顛簸疼痛。這種關節軟骨磨耗的現象,就叫做「退化性關節炎」。

 

不過要注意,不要看到「退化性」就直接聯想到年齡,有一些情況會讓關節「未老先衰」,像是一些生來品質就不好、容易磨損的軟骨(軟骨軟化症),受過創傷使得表面有無法填平之缺損的軟骨(創傷性關節炎),軟骨下面的硬骨血液流通不良、連帶使軟骨也無法得到充足的養分供應(解離性骨軟骨炎)等等,都可能使軟骨早早報銷,也就是我們現在談的「關節炎」。另外像是體重過重,當然也會加速下肢關節軟骨的磨耗,比如膝關節、髖關節,這兩關節也正是退化性關節炎最常發生的地方。

 

當然啦,一些病變會使關節內部環境變差,也會加速關節軟骨的耗損。舉幾個例子:類風濕性關節炎是一種自體免疫性疾病,病人身體會製造一種抗體來破壞自身關節的滑液囊,使它無法正常地產製滑液,關節潤滑不良,當然就早早磨壞了。另外像是痛風的病人,體內所堆積的過量尿酸最喜歡在關節內結晶了,結果就是關節內像灑了一把沙礫,您看關節不會快快磨壞嗎

 

好,我們現在知道關節炎就是軟骨磨壞了,那麼關節炎要怎麼治療呢?首先我們當然要先去除加速軟骨磨壞的元兇,像是前面提到的痛風病人便要從控制尿酸著手;類風濕性關節炎的病人則要設法壓抑自體抗體的活性,讓滑液囊可以安心製造滑液;體重過重的朋友,當然也要麻煩您設法瘦身啦!如果這些都做到了,醫師也會開些消炎藥給病人服用。為什麼要用消炎藥?前面說過,當軟骨失去了光滑度和彈性,會變得很容易刮傷;軟骨表面因刮傷而轉動不良時便會引發發炎反應,有點像一個生鏽的齒輪如果勉強用力轉動它,它便會發熱一般。而這些發炎反應中產生發炎細胞和物質,卻正好是進一步侵蝕、傷害軟骨的因素;所以醫師會使用消炎藥,一方面減輕病患的不舒服、一方面避免這些「二度傷害」。當然也有些學者想要想出一些比較積極的治療方案,比如說有人讓病患服用「軟骨基質」,看看能不能長出一些新軟骨、或者至少提供軟骨修補破損的原料。無奈關節軟骨是目前已知自行修補、癒合能力很差的組織之一,因此這些額外供給的原料是否真能生出軟骨來,實在很難說。近幾年來又風行往關節裡注射潤滑劑,不過這招管不管用也是眾說紛紜,同時也只適用於磨耗情況較輕微的關節,如果退化情形已經很嚴重,再怎麼潤滑恐怕也沒啥效果了!目前醫學界也在努力開發軟骨培養的技術,希望能少量自體軟骨,培養成大的軟骨塊來填補軟骨缺損的地方。不過這項技術離臨床實用階段還有一大段距離,原因包括人體沒有多少「用不到」的軟骨可供採取,以及軟骨本身培養極為困難等等因素,使得這種方法目前僅止於實驗性質。

 

既然這些種種的治療都不見得能奏效,那麼我們最好做做最壞的打算:如果關節真的損壞到不堪使用的話怎麼辦呢?拜科技發達之賜,我們今日已有材質、設計都很精良的人工關節可以使用。這種治療方式其實就是把損毀的軟骨乾脆通通剷除,然後在這光禿禿的骨端牢牢地釘上一個金屬的套子,並且在兩骨端的金屬套之間夾入一片耐磨塑料做成的墊片;有點像治療蛀壞了的牙,牙醫師會把牙齒蛀蝕的部分刨除後,在牙根上做一個牙套來覆蓋牙根一般。這種人工關節更替手術目前已很成熟並且被廣泛採用,但是也蘊含著不少問題,包括人工關節成本高昂、植入後可能造成的異物感染、以及它本身耐久度仍屬有限,使接受人造組織器官植入的病患必須終生面對每過一段時間就要手術更換的困擾等等,都使醫師在決定採用這「最後一招」前,都十分謹慎地評估,確定關節已經真的「不堪使用」了,才會施行。

 

拉雜談了這麼多,希望大家對「關節炎」這個困擾著將近十分之一人口、嚴重影響患者活動能力和生活品質的疾病,有一個整體性的認識;同時也大概介紹目前界的治療方式,讓需要醫師幫忙的病友,能更密切地和醫師合作。其實以上提到的種種治療模式,從最基本的藥物治療到手術更替人工關節,台大醫院骨科都已累積了相當多的病例與經驗;而前面所提的「軟骨再生工程」,我們也投入了相當的研發人力和時間,並與國內外相關研究機構攜手合作,為的就是要提供國人更健康的關節、更如意的活動能力、和更好的生活品質。歡迎有這方面困擾的朋友,來同我們一齊尋求最好的改善方案,讓您「走更遠的路」!

 

 

( 2010/08 原作者修訂完成)